'Elmo sa dove vivi': una storia del PBS Pledge Drive

Le interruzioni della programmazione regolare a favore di una vendita dura e di una programmazione di dubbio merito hanno fatto infuriare i telespettatori per decenni. Ma le stazioni hanno difficoltà a lasciarli.

Oltre cinque decenni di iniziative di impegno, come questa nel 1989 al WTTW di Chicago, le stazioni PBS hanno trovato modi per spingere, blandire, provare sensi di colpa e implorare i potenziali sostenitori per un sostegno finanziario.

Vorresti abbonarti alla televisione pubblica o preferiresti un ginocchio all'inguine? chiede un giornalista con un microfono.

Non ne sono del tutto sicuro, risponde un uomo con una parrucca poco convincente.



Questo scambio surreale faceva parte di uno spot del 1975 per il WTTW , affiliata della PBS di Chicago, creata e interpretata da Graham Chapman e Terry Jones dei Monty Python's Flying Circus, che era arrivato in America l'anno prima alla televisione pubblica. Nella maggior parte delle scene, l'intervistato ottiene il ginocchio.

Gestire una stazione televisiva pubblica ha sempre significato chiedere ai telespettatori, agli spettatori come te! — dare, generosamente. Nel corso di cinque decenni, le stazioni PBS hanno trovato modi per spingere, blandire, provare sensi di colpa e chiedere l'elemosina ai potenziali sostenitori. (Come vanno i metodi, le minacce di violenza sono rare.) Gli appelli della televisione pubblica si sono fatti strada negli episodi di Seinfeld e I Simpson. Quando la PBS ha presentato la sua storia della commedia, Falli ridere, nel 2009, ha aperto l'episodio di satira con Billy Crystal che parodiava le interruzioni dell'impegno.

Ma per molte stazioni, l'unità di impegno è diventata un paradosso dell'identità del marchio. Per attirare più soldi per sostenere la loro missione di televisione di qualità, molte stazioni si discostano dalla loro solita scaletta e ricorrono a programmi di pegno di merito più dubbio - infomercials, speciali che promuovono consigli pseudoscientifici, documentari musicali che esistono solo per spingerti a scegliere un sei -CD set come regalo di ringraziamento. Alcune stazioni più recentemente hanno respinto le lunghe unità di impegno in onda, ma il rituale rimane ostinatamente popolare, portando nuovi abbonati e vendendo i DVD di Aging Backward 3.

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Credito...Riga superiore: PBS; Seconda riga: PBS; Dalla riga in basso a sinistra: KQED, PBS, KQED

La rottura del pegno in realtà precede la stessa PBS. Negli anni '60, Hudson Stoddard, vicepresidente di WNET, l'allora nascente stazione televisiva pubblica di New York, è andato in onda lui stesso per chiedere donazioni agli spettatori.

Durante i primi anni di PBS, le stazioni affiliate, che presto divenne WNET, gestivano la raccolta di fondi su base individuale. Ma nel 1975, la PBS ha creato il suo primo impegno coordinato, Festival 75, offrendo programmi speciali come The 1975 Ski Jumping Championships, An Hour With Joan Baez, Il fumetto speciale di Grover Monster-Jean Marsh (in cui un Muppet e un creatore e star di Upstairs Downstairs hanno mostrato l'animazione di Sesame Street e The Electric Company). L'evento ha raccolto $ 5 milioni, che sono arrivati ​​a $ 6 milioni con sovvenzioni corrispondenti (più di $ 24 milioni e $ 29 milioni in dollari di oggi, rispettivamente).

Durante un viaggio, una stazione interrompe i suoi programmi con pause in studio, di solito una all'ora. Celebrità, nazionali e locali, si fermano per proclamare il loro amore per i media pubblici e implorare il tuo sostegno, mentre i volontari in sottofondo rispondono ai telefoni.

Diventa un amico, disse Frank Sinatra durante una pausa del 1979 per l'affiliata di Las Vegas, baciandogli la mano con il mignolo e agitandola verso la telecamera. Artisti del calibro di Julia Child, Tony Bennett, Deepak Chopra e i due terzi maschili di Peter, Paul & Mary si sono tutti fermati per chattare in onda in varie stazioni e prendere la chiamata occasionale.

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Il formato è persistito di decennio in decennio. Guarda le clip - YouTube ne ha in abbondanza - e puoi vedere gli stessi tipi di volontari che raccolgono gli stessi tipi di telefoni sui piani di studi simili addobbati con striscioni simili. Cambiano solo le acconciature. (Appena.)

Ma dagli anni '80 in poi, le iniziative di impegno sono aumentate in frequenza e durata. Molti affiliati tengono quattro unità all'anno, la maggior parte delle quali dura più settimane. Alcune stazioni spendono regolarmente un quinto del calendario delle trasmissioni cercando di generare donazioni.

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La ragione? Le donazioni dei privati ​​mantengono a galla le stazioni, fornendo in media un quarto dei ricavi delle stazioni, molto di più nelle stazioni più piccole. Come disse Jerry Seinfeld nell'episodio di Seinfeld del 1994 The Pledge Drive (quello in cui Jerry appare in un affiliato PBS e Kramer manda in bancarotta accidentalmente la nonna di Jerry), non si scherza sulla crisi finanziaria qui alla PBS.

In cambio della loro generosità, gli spettatori possono scegliere un regalo, in genere un festino o un programma registrato. Negli anni '80, Stoddard ha sviluppato la prima tote bag con il logo della stazione, consentendo ai donatori di segnalare la virtù mentre sgocciolavano la spesa. I primi bonus come dischi in vinile e nastri VHS hanno lasciato il posto a CD e DVD. Sono disponibili bambole di Sesame Street. Anche calzini modellati sugli alberi felici di Bob Ross.

Sul sito web di WDSE, l'affiliato di Duluth, Minnesota, è possibile fare clic su più di 46 pagine di possibili regali. Nicole Stern, il direttore dei membri lì, fa tesoro della sua tazza cambia calore di Mister Rogers. È una foto del signor Rogers nel suo vestito, ha detto. E poi ci versi una bevanda calda e si trasforma magicamente nel suo caratteristico maglione cardigan.

La programmazione durante la settimana dell'impegno favorisce un'estetica da grande tenda che mira esplicitamente ad attirare nuovi spettatori. Ma quel targeting distorce molto. Un esempio di programmazione da dischi recenti: Fever: The Music of Peggy Lee, Ultimate Retirement Guide di Suze Orman e Let's Talk Menopause.

I dirigenti della PBS con cui ho parlato hanno strombazzato alcune nuove offerte come The Avett Brothers a Red Rocks e uno speciale di Prince. Non si tratta più solo di Andy Williams, ha affermato Jerry Liwanag, vicepresidente della programmazione di raccolta fondi. Ma si tratta ancora principalmente di Andy Williams. E Neil Diamante. E John Tesh. E Paolo Simone.

Simon, tuttavia, non è davvero il problema. Concerti come il suo e speciali come Riverdance 25th Anniversary Show e Downton Abbey in diretta! rimanere sul marchio per PBS. Ma gli affiliati programmano anche spettacoli di valore più dubbio, come retrospettive musicali guidate dalla nostalgia e contenuti di salute e benessere che i fan di Nova potrebbero meravigliarsi, come How to Live Forever With Gary Null.

Alcuni di questi spettacoli sono prodotti dalla stessa PBS. Gli affiliati ne acquisiscono altri da distributori privati. Non tutti i programmi acquisiti sarebbero qualcosa di cui ci occuperemmo a livello nazionale, ha detto Liwanag diplomaticamente.

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Il formato tipo infomercial, puramente transazionale, fa un lavoro migliore di, diciamo, Frontline nel convincere alcuni spettatori che devono solo avere il libro o il DVD associato, loro con una donazione di $ 60. Voglio dire, è una programmazione progettata specificamente per raccogliere dollari, ha detto Susannah Winslow, vicepresidente dello sviluppo di KLRU, l'affiliata di Austin, in Texas. E 'Antiques Roadshow' non lo è.

I cambiamenti nella programmazione e le interruzioni del programma regolare hanno generato un contraccolpo che Mister Rogers, se fosse in vita, potrebbe trovare piuttosto poco prossimo.

Sono stato nei media pubblici per quasi 30 anni, ha detto Jim Dunford, vicepresidente senior dei servizi di stazione di PBS. Tutti amano parlare di impegno e quanto lo odiano.

Anche i personaggi dei cartoni animati. C'è un episodio del 2000 di The Simpsons, Missionary: Impossible, in cui Homer diventa così infuriato per l'unità che fa una falsa promessa di $ 10.000 nella speranza di farla finita. Questo guadagna la rabbia omicida di Yo-Yo Ma, i Teletubbies, Mister Rogers e persino vari Muppet. Elmo sa dove abiti, stride il burattino.

Così fa PBS. E negli ultimi anni ha sperimentato modifiche alle unità di impegno, sperimentando con le banche telefoniche centrali e infine consentendo la donazione con un clic, che indirizza il denaro all'affiliato appropriato.

Anche alcune stazioni, rispondendo alla frustrazione degli spettatori, hanno innovato.

Nel 2015, quando KLRU, l'affiliata di Austin ha deciso di spostare una delle sue unità online, ha annunciato il suo annuncio con la posta di odio che aveva ricevuto. Una missiva rappresentativa: le settimane di impegno mi fanno impazzire!

KLRU ha anche preso la decisione di costruire un impegno attorno alla programmazione legacy della stazione piuttosto che ad alcune delle offerte più dubbie. Vogliamo essere la stazione quando raccogliamo fondi che lo siamo quando non raccogliamo fondi, ha detto Winslow. Il suo disco di agosto includeva alcuni programmi sulla salute e il benessere (nella fascia oraria delle 5 del mattino), ma la prima serata è andata a pezzi come Nova, Masterpiece e Country Music di Ken Burns.

Anche WNET, l'affiliata di New York, ha reinventato il suo impegno. Pledge ha avuto successo, ha detto Neal Shapiro, amministratore delegato della stazione. Ma quando l'abbiamo trasmesso in modo tradizionale, molti dei nostri spettatori si sono arrabbiati per questo. Nel 2016, il canale ha spostato l'impegno in prima serata il giovedì, oltre ai fine settimana, concentrando gli spot di impegno su o intorno a una programmazione basata sulla missione, come uno speciale di Independent Lens su Mister Rogers o Black America Since MLK. Il risentimento è calato. Così come le entrate, anche se non di molto: circa il 6% quel primo anno. Ha continuato a diminuire, riflettendo una tendenza al ribasso anche tra le stazioni che aderiscono al nuovo formato tradizionale.

Ma l'unità di impegno non sta andando da nessuna parte. Nemmeno la pandemia ha potuto ucciderlo. (Per molte stazioni, le entrate sono in aumento poiché il pubblico rimane prigioniero.)

Immagina un mondo di media pubblici ben finanziati in cui gli affiliati PBS non devono andare, con il logo in mano, a chiedere l'elemosina ogni trimestre. Molti dirigenti PBS possono farlo. Ma quelli con cui ho parlato hanno detto che si sarebbero persi le unità di impegno. Stern di WDSE ha definito la settimana dell'impegno la campagna di crowdsourcing originale.

Lavoriamo sempre per soddisfare le esigenze della nostra comunità, ha aggiunto. Queste unità consentono alla nostra comunità di supportare il servizio pubblico che forniamo. È una bellissima relazione simbiotica.

Detto così, suona meglio di un ginocchio all'inguine.

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